Naam: Bettine Vriesekoop 
Geboren: 13 augustus 1961 te Hazerswoude

1996, Olympische Spelen XXVI te Atlanta
Sport: tafeltennis
Onderdeel: enkelspel
Prestatie: in groepsfase uitgeschakeld
Onderdeel: dubbelspel (met Emily Noor)
Prestatie: in groepsfase uitgeschakeld

1992, Olympische Spelen XXV te Barcelona
Sport: tafeltennis
Onderdeel: enkelspel
Prestatie: in achtste finales uitgeschakeld
Onderdeel: dubbelspel (met Mirjam Hooman)
Prestatie: in de kwartfinale uitgeschakeld

1988, Olympische Spelen XXIV te Seoul
Sport: tafeltennis
Onderdeel: enkelspel
Prestatie: zevende plaats
Onderdeel: dubbelspel (met Mirjam Hooman)
Prestatie: zevende plaats

Veertien jaar was Bettine Vriesekoop toen ze in 1976 voor de eerste keer in de finale van het NK tafeltennis stond. Zesentwintig jaar later veroverde ze ten koste van Elena Timina voor de veertiende maal de Nederlandse titel in het enkelspel. Als beste Nederlandse speelster van de eeuw had ze in de tussentijd ook nog zestien nationale titels in het dubbelspel, twee Europese enkelspeltitels en twee Top-Twaalf-overwinningen op haar naam geschreven. Tweemaal werd ze uitgeroepen tot Sportvrouw van het jaar.

Als jongste van negen kinderen werd Bettine Vriesekoop in 1961 geboren in Hazerswoude, waar ze opgroeide op een grote boerderij. Toen ze negen werd overleed haar vader en verhuisde het gezin naar een flat. Ze werd lid van tafeltennisvereniging Avanti, waar ze onder de hoede kwam van Gerard Bakker. Onder zijn Spartaanse trainingsregime groeide ze uit tot een internationale topspeelster. Maar het succes had een hoge prijs. Nooit mocht ze naar feestjes en zelfs spreken met collega's werd haar verboden. Als 18-jarige tiener werd ze op traningsstage gestuurd naar China. Toen ze terugkwam was ze tien kilo afgevallen. De bezetenheid waarmee Vriesekoop en Bakker hun sport benaderden, leidde regelmatig tot conflicten met de bond en tegenstanders.

Je moet eerst inkrimpen om te kunnen uitzetten
Bettine Vriesekoop

Gedaanteverwisseling
Na de Olympische Spelen van Seoul 1988, waar ze als zevende was geëindigd, kwam het tot een breuk met Bakker. Vriesekoop had het helemaal gehad met de sport. Ze wilde zelfs stoppen met tafeltennis en begon een studie natuurgeneeskunde in Amsterdam. In de zomer van 1989 tekende ze tot ieders verrassing een contract bij de Italiaanse club Ragusa. Op Sicilië, waar ze vrijwel wekelijks naartoe vloog, keerde de spelvreugde bij de zelfstandig geworden Vriesekoop terug. "Je moet eerst inkrimpen om te kunnen uitzetten'', citeerde ze tegenover een verslaggever van NRC Handelsblad een Chinese wijsheid.

Daarna onderging ze achter de tafel een gedaanteverwisseling. Ze speelde creatiever en aanvallender dan onder het bewind van Bakker. Maar bovenal was het spelplezier toegenomen. In 1991 veroverde ze brons tijdens het Top Twaalf-toernooi in Den Bosch. Een jaar later werd ze in Stuttgart voor de tweede keer kampioen van Europa, exact tien jaar na haar eerste triomf in Boedapest. "Deze titel is me meer waard dan mijn eerste", glunderde Vriesekoop na haar indrukwekkende machtsgreep in Stuttgart. "Mijn leven en mijn persoonlijkheid hebben de laatste jaren een metamorfose ondergaan. Het geeft een heerlijk gevoel, dat je na die enorme omschakeling toch nog in staat bent je oude niveau te halen en zelfs te verbeteren. In feite heb ik mezelf overwonnen."

Op wereld en olympisch niveau bleef Vriesekoop steken op tweemaal WK-brons in de teamwedstrijden. Steeds weer stuitte ze op de suprematie van de Chinese tafeltennissers. Het Mekka van het tafeltennis fascineerde haar mateloos en liet haar niet meer los. Vriesekoop begon in 1996 een studie sinologie. Ze schreef diverse boeken over China en werd in 2006 voor NRC Handelsblad en NRC Next correspondent vanuit Beijing.

Bronnen:
• ANP
• Het meisje van de lange lijdensweg (NRC Handelsblad, 1997)
• www.bettinevriesekoop.nl
• Statistische gegevens: Olympisch Oranje, Ton Bijkerk (Spaar en Hout 2012)
• Foto: ANP